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田中、桑田に“弟子入り”志願…子供の頃は巨人ファン
2006 / 09 / 26 ( Tue )
楽天獲得可能性に「それ本当ですか!?」

楽天から1巡目指名を受けた田中。あこがれの桑田(顔写真)と同じユニホームを着ることになるか?
 桑田さん、楽天に来て! 高校生ドラフトで楽天から1巡目指名された駒大苫小牧・田中将大投手(17)が指名直後、巨人退団を表明している桑田真澄投手(38)について、「一緒のチームで、話を聞きたいです」と語った。幼少のころは巨人ファンだったという田中。熱烈ラブコールに応え、新旧の甲子園ヒーローが仙台で邂逅する!?

 楽天、横浜、オリックス、日本ハムからの指名が読み上げられる間も、楽天の交渉権獲得が決まった瞬間も、表情ひとつ変えなかった田中。12球団OKの姿勢を打ち出してはいたが、聞けば幼少のころは巨人ファンだったとか。内心、巨人が堂上指名に回ったのが物足りなかったのだろうか。

 そんな田中を直撃した。

 --子供のころは巨人ファンだったの?

 「はい、そうです」

 --そうすると、巨人から指名されなかったのは残念?

 「いえ、そういうのはなかったです」

 相変わらずのポーカーフェース。ところが次の質問で、田中の表情が一気にほころんだ。

 --ところで、巨人を退団する桑田が楽天入りする可能性もあるよね

 「えっ、それ本当ですか!?」

 --昨日(24日)の時点で、桑田を評価する発言をしているのは野村監督くらいだからねえ…

 「それじゃ、一緒にやれるかもしれないってことですかっ!」

 --まだまだ予断を許さない段階だけれど…桑田は憧れの存在?

 「はい。話を聞いてみたいです」

 桑田のプロ3年目にあたる88年に生まれた田中。伝説の94年「10・8」で桑田が胴上げ投手になったときも、まだ満5歳に過ぎなかった。それでも、あこがれの巨人でエースを張った男に対する思い入れは強い。

 その桑田の移籍志願に対する他球団の反応は、想像以上に厳しかった。清原を抱えるオリックスを含め、総じて否定的。そんな中、楽天・野村監督の「あれだけ野球に理念を持っているやつはいない。いくらでも必要とするところはある」「私はボロボロになるまでやって、12球団から声がかからなくなってから辞めた。そういう意味では、桑田は“野村型”」とのコメントは際立った。

 実際、米田球団代表は「(桑田獲得は)よく調査した上で、現場と相談して判断したい」と前向きとも取れる発言。桑田と今季二軍戦で対戦したこともある松井二軍監督も「仮にうちのピッチャーの中に入れば、ゲームをつくる点では1番だろう」と評価する。

 桑田にとっても、楽天は存在価値を示せるチームだろう。プロフェッショナルに徹する桑田の姿勢は、田中を含む楽天ナインにとって、刺激にも手本にもなるはずだ。

 田中は「欲しい背番号? ピッチャーらしい番号ならいいです」と語り、報道陣から「18は?」と水を向けられると、「エースが付ける番号という強い印象があります」と答えた。楽天では2年目左腕の渡辺が付けているが、田中の脳裏に浮かんだのは桑田の背中かもしれない。

 20歳以上も年下の“怪物”からのラブコール。果たして、桑田はどう聞くか-。

ZAKZAK 2006/09/26
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