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仰天!夢は「楽天王子」か…神宮の次は「杜の都」?
2006 / 09 / 12 ( Tue )
弱きを助ける!熱い男気

国体がパニックになるほど大人気の斎藤。意中の球団はなんと楽天!?
国体がパニックになるほど大人気の斎藤。意中の球団はなんと楽天!?



 大学進学を表明した早実・斎藤佑樹投手(18)。次の舞台は今月30日開幕の「のじぎく兵庫国体」だが、早くも国体実行委員会あてにファンからの問い合わせが殺到し、パニック発生が懸念される事態に陥っている。さらに、ちょっと気が早いかもしれないが、斎藤がプロ入りを目指す4年後の入団先も気になるところ。そんな中、「斎藤の意中の球団は楽天」という仰天情報が浮上。まだまだハンカチ王子から目を離せない。

 斎藤旋風の猛威は衰えない。国体硬式高校野球の部で、早実は10月1日、2回戦の福知山成美戦から登場。組み合わせからいくと、決勝(4日)で再び駒大苫小牧と激突する可能性もあるというのだから、ファンにはこたえられない。

 当然、神戸市の「のじぎく兵庫国体実行委員会事務局」や、硬式高校野球の部を運営する高砂市実行委には連日、「斎藤が出るのはいつか」などと問い合わせの電話が引きも切らない。そんな中、実行委は次第に青くなり始めた。これは大変なことになるのではないかと。

 問題は、会場の高砂市野球場のスタンド。シートがあるのはネット裏を中心とする3500席のみで、残る内野から外野にかけてはすべて芝生席。最大収容人員は約2万人とされているが、これは芝生席に満員電車並みにギッシリと人が立った状態での数。現実的には1万人程度が限界なのだ。

 高砂市実行委では「開場前に整理券を発行し、1万人をメドに様子を見ながら観客を入れていく」というが、果たしてハンカチ王子を追いかけるファンをさばき切れるのかどうか。

 さらに、皮肉にも、過熱気味の人気に拍車をかけそうなのが、入場無料の大サービス。通例、数百円程度の入場料を取っていたが、今回は「震災復興支援への感謝を表す国体」という意味から、開会式を含む全競技が入場無料となった。

 実行委関係者は「ハンカチ王子の出現、入場無料の方針など、タイミングが合いすぎた。観客の方々には冷静に野球を楽しんでいただきたいので、正直言って、マスコミにはこれ以上あおってほしくないんです!」と悲鳴を上げている。

 これだけ空前の人気を見せつけられると、やはり気になるのが4年後の進路。実際、斎藤自身が「もちろん、小さいころからの夢がプロ野球というのは変わらない。野球関係の仕事に携わることができたらいいと思います」と、大学卒業後のプロ入りには意欲満々。大学卒業後となれば、意中の球団を選び、希望入団枠で入団することが可能になる。現段階で、ハンカチ王子に意中の相手はいるのだろうか。

 あるセ・リーグ球団のスカウトが声をひそめる。「斎藤と親しい知人によると、斎藤自身が『楽天に行きたい』と言ったことがあるというんだ。『できることなら、大学も東大で野球をやりたい。弱いチームに入って、自分の力で強くするのが理想』だそうだ」という。なんとも意外。いや、上品な物腰の裏に隠れた芯の強さ、男っぽさの現れというべきかもしれない。

 そういえば、斎藤が小学生時代、好んでかぶっていた野球帽はダイエー・ホークス(現ソフトバンク)のもの。いまでこそ常勝球団だが、小学1年で野球チームに入った斎藤は、ダイエーの低迷期を見ながら育ち、5年生の99年に悲願の初優勝を見届けた。どうやら、斎藤には「弱きを助け、強きをくじく」志向があるようだ。楽天が4年後も最下位を独走しているようなら、入団の可能性は十分!?

 東京六大学に斎藤旋風が巻き起こるほど、水面下でプロ球団による争奪戦も激化する。果たして、4年後、王子のハートを射止めるのはどこの球団になるのか…。

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