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斎藤 メジャー高評価に揺れる心
2006 / 09 / 02 ( Sat )
<日本高校選抜・米国東部選抜>ランチの大きなハンバーガーをほおばる早実・斎藤
<日本高校選抜・米国東部選抜>ランチの大きなハンバーガーをほおばる早実・斎藤



 “ハンカチ王子”が揺れ始めた。日本高校選抜は31日(日本時間同)、クーパーズタウン(米ニューヨーク州)で米国東部選抜と親善試合を行い、ダブルヘッダー第1戦に先発した早実・斎藤佑樹投手(3年)は4回を4安打無失点、毎回の8三振を奪った。この快投に斎藤があこがれるヤンキースのスカウトも高評価。18歳右腕はあくまで進学を基本線としながら、夢を目指す気持ちとの葛藤(かっとう)に揺れている。なおナインは1日に、西部選抜との3連戦に備え空路、ロサンゼルスに移動した。

 トレードマークのハンドタオルは使わなくても、232億円軍団のスカウトに鮮烈な印象を与えた。1メートル76の斎藤が三振を奪うたびに、ヤンキースのマット・ハイド東部担当スカウトがうなる。本来は全米高校オールスターに選ばれた07年のドラフト1巡目候補、MAX156キロ右腕・ハーベイの視察が目的ながら「フォームがよくバランスもいい。ストライクを先行できて緩急を使える。体は大きくないが投球術を心得ているね」と称賛。それだけじゃない。「今の段階で私ができることは彼の存在を報告し、(リストに)あげることだけ。他の人の意見も聞かなければならないが将来性を感じさせる。このまま見続けたい」と長期的スパンで興味を示した。さらに先発として日本選抜を3回無失点に抑えたハーベイまで「いつか投げ合えれば最高だね」とラブコールを送ってきた。

 予想だにしなかった賛辞に、斎藤も喜びを隠せない。「評価してもらえてうれしい。(ヤンキース入団は)小さい頃の夢ではあった。ただ、今は現実的に考えて…。もう少し日本で考えたい」。早大進学が大前提ながら、メジャーへの近道といえる日本のプロへ、わずかながら心が揺れた。

 本場・米国球界を驚がくさせるほど、投球内容は圧巻だった。夏の甲子園計7試合、68回を投げ抜いてつかんだ初優勝から10日。久々の実戦も関係ない。初回、先頭のベロアをフォークで空振り、次打者スミスは直球で、それぞれ三振に仕留めた。2回無死一、二塁のピンチは二塁走者を絶妙のけん制で刺すと、連続三振で切り抜けた。4回1死からは、ドラフト上位候補のホールを空振り三振だ。「日本人にはないパワーがある。外角低めを意識し甘いコースにいかないよう注意した。不安はあったが、ゼロに抑えられてうれしい。自分でも(こちらで)やれることが分かった」と喜びをかみしめた。

 再び訪れようとする地でしるした足跡。日本高野連へのプロ志望届の提出期限は15日とあり、8日の帰国から1週間で結論を出さなければならない。進学かまたは…。一気に海を越えた鉄腕の争奪戦。斎藤の決断が注目される。

 ≪スカウト「気持ち変わるかも」≫巨人・山下スカウト部長は東京・大手町の球団事務所で「どういう進路志望を出すか。日米で(気持ちが)変わるかもしれないしね」と今回の経験がプロ志望につながる可能性もあるとした。現段階では進学の可能性が高いため「今は(駒大苫小牧の)田中君が特A評価」とし「そこに斎藤君が入ってきたらその段階で考える。人気の面とかもあるし…」と話した。すでに横浜やロッテ、楽天なども1巡目指名の可能性を検討している。

 ≪「プロ志望届」を公開≫日本高野連は1日、プロ入りを希望する高校生に義務付けた「プロ志望届」の提出者の掲載を同連盟のホームページで始めた。同日までに提出しているのは18人。今夏の甲子園に出場し、2試合連発や大会初完封などで投打に活躍した青森山田の野田雄大投手(17)や、南北海道大会準決勝で駒大苫小牧に0―3で敗れたものの田中と互角に投げ合った北照の146キロ右腕・植村祐介投手(18)らが提出した。
(スポーツニッポン) - 9月2日6時3分更新
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